Humans are made to be touched — so what happens when we aren’t?

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Gli esseri umani sono fatti per essere toccati, quindi cosa succede quando non lo siamo?

22 marzo 2021 / Mary Halton

Nadine Redlich

I nostri corpi sono progettati per rispondere al tatto e non solo per percepire l’ambiente che ci circonda. In realtà abbiamo una rete di fibre nervose dedicate nella nostra pelle che rilevano e rispondono emotivamente al tocco di un’altra persona, affermando le nostre relazioni, le nostre connessioni sociali e persino il nostro senso di sé.

Allora, cosa succede quando non lo riceviamo?

Questa è stata una delle prime domande che la neuroscienziata Helena Wasling PhD ha preso in considerazione quando sono state introdotte restrizioni di allontanamento sociale per frenare la diffusione di COVID-19. Con sede presso l’Università di Göteborg, in Svezia, ha studiato questi nervi – noti come afferenze tattili C o TC – e la loro importanza per le nostre emozioni per oltre un decennio.

“Quello che mi ha colpito molto presto, nella prima settimana in cui mi è stato detto che eravamo limitati dal tatto, era che le persone non sapevano più come comportarsi”, dice.

Anche se non ti consideri una persona tattile, il tocco è – o era – incorporato nella struttura sociale delle nostre vite. Dall’incontrare un nuovo collega e valutare la sua stretta di mano al dare un lungo abbraccio a un amico quando non lo vediamo da un po ‘, è uno dei modi fondamentali in cui abbiamo imparato a relazionarci l’un l’altro. “Portarlo via è un intervento molto grande”, dice Wasling.

Lo psicologo Guy Winch PhD di New York è d’ accordo; “Il tatto è qualcosa che associamo alla vicinanza emotiva e associamo l’assenza di esso alla distanza emotiva. Potremmo non apprezzarlo appieno, ma nella vita pre-pandemica c’erano letteralmente dozzine di piccoli momenti di contatto durante il giorno “.

Questo è significativo non solo nel panorama della nostra mente, ma in quello del nostro corpo. Essere emotivamente e socialmente sensibili al tatto è così biologicamente fondamentale per noi che le afferenze TC sono presenti su quasi ogni centimetro della nostra pelle, assenti solo dai palmi delle nostre mani e dalle piante dei nostri piedi.

Questi nervi, spiega Wasling nel suo discorso TEDxGöteborg , sono particolarmente in sintonia con tre cose: un tocco leggero, un movimento dolce e intorno ai 32 gradi Celsius (89F). Che è solo la temperatura della pelle umana. Quindi sono programmati per essere più reattivi a una carezza gentile di un’altra persona.

Piuttosto che dire semplicemente al nostro cervello che questo tocco è avvenuto – questo è il ruolo di altri recettori nella pelle che aiutano la corteccia somatosensoriale primaria a elaborare le sensazioni fisiche – le afferenze TC inviano invece segnali alla corteccia insulare. “Questa è una parte più profonda della corteccia che si occupa di più del tuo equilibrio emotivo”, spiega Wasling. “Quindi proverai una sorta di vaga sensazione. Nel migliore dei casi, sarà: “È stato carino. Sono accettato. Adesso mi sento più al sicuro. Qualcuno conta su di me. Le afferenze TC hanno anche percorsi verso parti del cervello che hanno a che fare con chi sei socialmente “.

Per le persone che vivono da molto tempo senza quella connessione, può essere incredibilmente difficile, afferma Winch. “Ho amici e pazienti con cui lavoro che non sono stati toccati da un anno. Affatto. Non una stretta di mano. E stanno davvero soffrendo per questo. C’è qualcosa che sembra molto distante e freddo nel non avere alcun tipo di opzione per un abbraccio e che può lasciare cicatrici di lunga durata “.

Gli abbracci, la forma di tocco che probabilmente ci manca di più, sono particolarmente importanti ed emotivamente nutrienti, afferma Winch. “Quando qualcuno piange e lo teniamo in braccio, lo facciamo per confortarlo, ma ciò che gli permette di fare è piangere di più. Le persone di solito lo terranno insieme fino a quando qualcuno non li circonderà con un braccio, e poi si spezzeranno perché quell’abbraccio rappresenta sicurezza e protezione, e per la vicinanza che proviamo quando conosciamo e ci fidiamo di quella persona “.

Inoltre, i benefici del tatto che ci stiamo perdendo non sono solo emotivi e sociali, ma anche fisici; può ridurre il dolore e lo stress , oltre a darci una sensazione generale di benessere. Queste sono le aree, dice Wasling, in cui potremmo essere in grado di sostenerci quando abbiamo bisogno di andare per periodi prolungati senza contatti sociali.

Ecco alcuni dei modi in cui possiamo alleviare la difficoltà di vivere senza questa vicinanza, sia per noi stessi che per le persone nella nostra vita.

Fai una doccia o un bagno caldo.

Sebbene non susciti la stessa risposta fisiologica del contatto interpersonale, Wasling afferma che il lento movimento dell’acqua sulla pelle può generare una risposta afferente alla TC. Fare un bagno caldo rilassa anche i muscoli , il che può aiutare ad alleviare la tensione.

Coccola un animale domestico o chiedi di portare a spasso quello di qualcun altro.

“Il semplice fatto di essere vicino a un animale peloso ha dimostrato di abbassare lo stress , ridurre la frequenza cardiaca e la pressione sanguigna”, afferma Wasling. Hai anche una relazione sociale con il tuo animale domestico: si affidano a te e hanno bisogno che tu ti presenti per loro.

C’è stato un notevole aumento delle persone che adottano animali domestici durante la pandemia e almeno uno studio ha identificato i potenziali benefici terapeutici delle relazioni uomo-animale quando ci viene negato il nostro normale livello di interazione sociale umana.

Se riesci a vedere qualcuno di persona, sii completamente presente, anche se non puoi toccarlo.

Quando rimuoviamo il tocco dalle nostre interazioni sociali, dovremmo considerare cos’altro possiamo invece enfatizzare. “Forse potremmo essere più bravi a guardarci negli occhi, se abbiamo incontri fisici”, suggerisce Wasling. “Possiamo assicurarci di vederci, perché toccare una persona è un modo per dire che ‘ti vedo, riconosco la tua esistenza’”.

Non aver paura di avere conversazioni più profonde e significative in cui ascolti davvero, soprattutto se sai che qualcuno potrebbe essere isolato o solo. Sebbene queste interazioni non attivino gli stessi percorsi neurali basati sul tocco, stimolano comunque il nostro senso sociale di appartenenza e intimità, afferma Winch.

Non limitarti a “controllare” le persone che sono sole: connettiti con loro in modo significativo.

Sembra che tutti, dai nostri datori di lavoro alla Twittersphere al vicepresidente degli Stati Uniti Kamala Harris, ci stiano ricordando di controllare i nostri amici single. Ma stiamo andando nel modo giusto?

“Quando diciamo” check in “è come una casella di controllo. Segno di spunta; fatto “, dice Winch. Ma in realtà non è abbastanza. Mentre la noia e la frustrazione dei blocchi sono esperienze simili per tutti, essere isolati dalla normale vicinanza fisica di amici e familiari è particolarmente difficile per le persone che sono sole; gli anziani, quelli che vivono da soli e quelli che sono in categorie ad alto rischio e non possono rischiare nemmeno un abbraccio.

“Se fai il check-in, non sarà sufficiente. Dovresti parlare per almeno 15-20 minuti affinché sia ​​una conversazione significativa. Devi davvero connetterti “, afferma Winch. Se entrambi avvertite la stanchezza di Zoom, provate a fare una passeggiata mentre parlate al telefono.

Se gli amici hanno descritto di sentirsi spettrali o irreali, fai del tuo meglio per capire che l’assenza di tatto è stata una significativa perdita emotiva per loro durante questo periodo. Uno che potresti non capire mai completamente. Cerca di non dire “So come ti senti” se non sei nella stessa posizione.

“Sai che quando tocchi le cose, sono reali per te”, dice Wasling. “Uno dei motivi per cui penso che il tocco sia così importante è che ti convince di avere un posto nel mondo sociale di altre persone.”

Mentre guardiamo verso un futuro vaccinato, è difficile sapere in questo momento come la pandemia cambierà i nostri atteggiamenti sociali nei confronti del tatto a lungo termine. Ci stringeremo ancora la mano? Abbracciare i colleghi? Uno studio del Regno Unito condotto da gennaio a marzo 2020, soprattutto prima dell’introduzione delle misure di blocco, ha rilevato che il 54% delle persone sentiva già di avere un contatto insufficiente nella propria vita. Quindi potremmo desiderare che questo aspetto della nostra vita ritorni il prima possibile.

Ma un aspetto che preoccupa Winch è come la pandemia abbia effettivamente rimodellato il nostro rapporto con il tatto; “Abbiamo preso la cosa che rappresenta qualcosa di così vicino, intimo e importante, e ora rappresenta qualcosa che è effettivamente pericoloso e dovresti evitare. Anche se non lo registriamo completamente, sentiremo un’ondata di ansia all’idea di ricevere un abbraccio. Ci vorrà un po ‘di tempo per tirarci giù dall’allerta di pericolo del tatto. “

Guarda il TEDxGöteborg Talk di Helena Wasling qui: 

CIRCA L’AUTORE

Mary Halton

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